Ciencia

¿Cómo ver la llegada del rover Perseverance a Marte y cuál es su importancia?

Mañana tendrá lugar una de las misiones más complejas para la NASA

Este jueves, la NASA realizará un aterrizaje en Marte mediante uno de sus rover autónomos más ambiciosos: Perseverance. Se trata de una misión elaborada ya que conjunta una serie de experimentos científicos que van desde la búsqueda de signos de vida hasta el lanzamiento de un helicóptero dron para grabar el audio del planeta por primera vez. No obstante, el primer reto será lograr el aterrizaje del robot.

Aterrizaje forzoso

"El equipo de Perseverance está dando los últimos toques a la compleja coreografía necesaria para aterrizar en el cráter Jezero", dijo Jennifer Trosper, subdirectora de proyectos para la misión en JPL. "Ningún aterrizaje en Marte está garantizado, pero nos hemos estado preparando durante una década para poner las ruedas de este rover en la superficie de Marte y ponernos a trabajar”.

Además, la ubicación a la que planea llegar el rover es una especialmente complicada, ya que el rover apunta al cráter de Jezero, un remanente seco de lo que creen que pudo ser un el delta de un río hace 3.500 millones de años.

¿Dónde ver el aterrizaje?

El jueves 18 de febrero, la NASA transmitirá Juntos perseveramos, un programa que brindará a los espectadores una vista detallada de la misión a Marte y especialmente de las labores que los profesionales hispanos de la NASA han tenido en ella. El programa se emitirá a las 1:30 PM en la página web https://www.nasa.gov/ de la agencia y en sus cuentas de redes sociales en español: Twitter, Facebook y YouTube. Juntos perseveramos se empezará a emitir antes del aterrizaje de Perseverance en el Planeta Rojo, el cual tendrá lugar aproximadamente a las 2:55 PM.

Objetivos

Sumando a la complejidad, el objetivo de la misión tiene un carácter múltiple; es decir que además de lograr aterrizar la misión tendrá diversas tareas. Aunque el objetivo central es la búsqueda de rastros antiguos de vida, Perseverance utilizará herramientas como el Instrumento planetario para realizar litoquímica de rayos X para examinar las texturas del suelo en busca de patrones que indiquen la actividad microbiana pasada.

El rover autónomo también cuenta con un micrófono, 23 cámaras (una de ellas la Super Cam, una configuración de láser y cámara que analizará la composición química de polvo y los minerales marcianos), lo que potencialmente se espera que ayude en la revelación de rastros de vida.

Al mismo tiempo el rover integra tecnología relacionada con la búsqueda de extraterrestres. Se trata de Ingenuity, una especie de helicóptero que realizará el primer vuelo controlado en otro planeta.

El camino y la comunicación

El viaje de Perseverance comenzó desde julio pasado, durante su camino hacia Marte, y las numerosas antenas han realizado señales ping de alta frecuencia a los ingenieros que se encuentran en la Tierra. Una señal en la banda ha transmitido una especie de latido cada cierta cantidad de segundos, información que cumplie con el objetivo de avisar que el vehículo se encuentra en buen estado.

Aunque las señales son mucho más abstractas y pueden llegar a transmitir archivos más pesados como imágenes de las cámaras integradas de Perseverance; el rover se comunicará con los satélites que orbitan alrededor de Marte y estos son los encargados de transmitir la señales de vuelta a nuestro planeta. No obstante, los datos cuentan con un tiempo estimado de hasta 11 minutos y 22 segundos en llegar a la Tierra en esta época del año. Respecto a esto, lo más preocupante no será perdernos la cobertura en tiempo real, sino los siete minutos cuando la nave hará su descenso a través de la atmósfera del planeta rojo, mismos que no podrán ser monitoreados.

Transmisión

A pesar de que no será posible realizar una transmisión en vivo, será posible darle seguimiento a la misión desde nuestros hogares. Se podrá ver el drama de la entrada, descenso y aterrizaje de Perseverance. El comentario comienza a las 1:15 PM (horario del centro de México) el 18 de febrero. Los ingenieros esperan recibir notificación de los hitos clave para aterrizar en los tiempos estimados a continuación. (Debido a la distancia que las señales tienen que viajar de Marte a la Tierra, estos eventos tienen lugar en el planeta rojo 11 minutos, 22 segundos antes de lo que se señala aquí). La transmisión está conformada por las siguientes etapas:

– Separación de la etapa de crucero: La parte de la nave espacial que ha estado volando Perseverance (con el Helicóptero de Mars de Ingenio de la NASA unido a su vientre) a través del espacio durante los últimos seis meses y medio se separará de la cápsula de entrada alrededor de las 2:38 PM.
– Entrada atmosférica: Se espera que la nave espacial llegue a la cima de la atmósfera marciana viajando a unas 12.100 mph (19.500 kph) a las 2:48 PM.
– Calentamiento máximo: La fricción de la atmósfera calentará la parte inferior de la nave espacial a temperaturas tan altas como unos 2.370 grados Fahrenheit (alrededor de 1.300 grados Celsius) a las 2:49 PM.
– Despliegue de paracaídas: La nave espacial desplegará su paracaídas a velocidad supersónica alrededor de las 2:52 PM. El tiempo de implementación exacto se basa en la nueva tecnología de disparo de rango, que mejora la precisión de la capacidad de la nave espacial para alcanzar un objetivo de aterrizaje.
– Separación del escudo térmico: El fondo protector de la cápsula de entrada se separará unos 20 segundos después del despliegue del paracaídas. Esto permite al rover utilizar un radar para determinar qué tan lejos está del suelo y emplear su tecnología de navegación relativa al terreno para encontrar un lugar de aterrizaje seguro.
– Separación de la cáscara posterior: La mitad posterior de la cápsula de entrada que se fija al paracaídas se separará del rover y su "jetpack" (conocido como la etapa de descenso) a las 2:54 PM. El jetpack usará retrocohetes para reducir la velocidad y volar al lugar de aterrizaje.
– Touchdown: La etapa de descenso de la nave espacial, utilizando la maniobra de la grúa del cielo, bajará el rover hasta la superficie en las correas de nylon. Se espera que el rover aterrice en la superficie de Marte a velocidad de marcha humana (aproximadamente 1,7 mph, o 2,7 kph) alrededor de las 2:55 PM.

Durante todo este tiempo se espera una variedad de factores puede afectar el momento preciso de los hitos mencionados anteriormente, incluyendo las propiedades de la atmósfera marciana que son difíciles de predecir hasta que la nave espacial realmente vuele a través de ella.

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